De l’étalon or aux taux de changes flottants : chronologie

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Le système financier international ainsi que les régimes de change ont grandement évolué au cours de l’histoire. Nous passons en revue les principales évolutions.

De 1870 à la Première Guerre mondiale : le règne de l’étalon-or

Les principales monnaies sont convertibles en or à un prix fixe auprès de la Banque centrale émettrice de la monnaie. Pour garantir cette conversion, la Banque centrale est obligée de détenir des réserves en or.

Chaque monnaie ayant ainsi une parité fixe par rapport à l’or, les taux de change entre les monnaies sont stables. Mais, cette stabilité monétaire s’est accompagnée d’une grande instabilité des prix, de la production et de l’emploi. En effet lorsqu’un mouvement de conversion en or d’une monnaie fait baisser le stock d’or ou menace de le faire baisser (suite par exemple à un déficit de la balance des paiements), la Banque centrale est tenue d’appliquer des politiques très restrictives (hausse forte des taux d’intérêt) pour faire baisser la demande de monnaie.

Pendant la guerre de 1914-1918

Les États belligérants décident l’inconvertibilité en or de leur monnaie. Financer l’effort de guerre a, en effet, nécessité d’imprimer de la monnaie en quantité plus grande que les stocks d’or ne le permettaient et a généré de l’inflation.

En 1922, la conférence internationale de Gènes débouche sur un retour à l’étalon or…

… mais avec une convertibilité limitée. Les États qui n’ont pas de stock d’or suffisant peuvent couvrir leur monnaie par la détention de devises de pays qui ont des stocks d’or en garantie (système de l’étalon change-or ou Gold Exchange Standard).

Le système de l’étalon-or ne résiste pas à la crise de 1929

Des pays européens (Allemagne, Royaume-Uni, Autriche, Hongrie) instaurent un contrôle des changes pour empêcher les sorties de capitaux.

En 1931, le Royaume-Uni décide de suspendre la convertibilité or de la livre sterling qui est largement utilisée dans les échanges internationaux. D’autres pays, comme le Japon ou les pays scandinaves et d’Amérique latine, suivent. L’étalon-or n’est plus respecté que par les États-Unis, la France et un petit nombre de pays.

1945-1971 : le retour aux parités fixes

Les accords de Bretton Woods (ville des États-Unis où s’est déroulée la conférence internationale, en juillet 1944) mettent en place un système d’étalon change-or dans lequel le dollar des États-Unis joue le rôle de devise pivot.

Chaque pays signataire déclare la parité de sa monnaie en or ou en dollar. Le dollar est lui-même défini par une parité fixe avec l’or (35 Dollars pour une once d’or fin ; 1 once = 31,1034768 g). Les banques centrales ont l’obligation de défendre la parité de leur monnaie avec une marge de fluctuation autorisée de + ou – 1 % par rapport au dollar.

Le FMI est créé dans le cadre des accords de Bretton Woods. Il a pour rôle de veiller au bon fonctionnement du système et d’accorder des prêts limités et temporaires aux États membres.

Les parités des monnaies des États membres autres que les États-Unis sont ajustables. Les États peuvent décider de ne pas défendre la parité fixée par rapport au dollar ou à l’or. Ils peuvent appliquer une dévaluation en fixant pour leur monnaie une nouvelle parité inférieure à la précédente ou une réévaluation (situation inverse).

Une dévaluation visera à combattre une perte de compétitivité des productions nationales et un déficit durable des relations internationales du pays concerné. Une réévaluation visera à sortir d’un déséquilibre inverse.

Août 1971

La convertibilité du dollar en or est suspendue du fait de l’inflation et des déséquilibres croissants des relations économiques internationales des États-Unis. Un régime de taux de change flottants est instauré.

Ce régime s’accompagne d’une large libéralisation des mouvements de capitaux à l’échelle internationale. L’immense majorité des pays à économie avancée adoptent des régimes de change flottants, de même que de nombreux pays émergents.

Avril 1972, le Serpent monétaire européen est créé

Il limite les fluctuations de taux de change entre les pays membres de la Communauté économique européenne. Il reste en vigueur jusqu’en 1978. Mais, dès juin 1972, la livre sterling est forcée de quitter le serpent européen à la suite d’une attaque spéculative, suivie en janvier 1973 par la lire italienne.

Mars 1979, le Serpent est remplacé par le Système monétaire européen

Les marges de fluctuation des monnaies participantes sont encadrées autour d’un cours pivot de référence, l’ECU (European Currency Unit) correspondant au cours d’un panier des monnaies participants.

1er janvier 1999 : naissance de l’euro

Elle devient la monnaie commune à plus de 300 millions d’Européens : elle n’est alors qu’une monnaie comptable utilisée pour des paiements électroniques ou des rapports financiers. L’introduction de l’euro fiduciaire a lieu le 1er janvier 2002 dans 12 États membres de l’Union Européenne : les billets et les pièces de chaque monnaie nationale sont alors remplacés par l’euro à un taux de conversion fixe déterminé par la Banque Centrale Européenne.

Depuis 2007

7 autres États membres de l’UE ont adhéré à la zone euro qui regroupe donc à présent 19 États membres. L’appartenance à la zone euro est soumise au respect de règles strictes appelées les « critères de convergence » (plus d’informations sur ces critères sur le site de la BCE.

    8 commentaires sur “De l’étalon or aux taux de changes flottants : chronologie”
    1. ma question est le système de l’étalon or assurait il une stabilité des taux de change au prix d’une forte instabilité économique ?

      1. Bonjour,
        C’est effectivement la thèse défendue par de nombreux historiens insistant notamment sur le rôle de la Banque d’Angleterre. Selon eux, c’est cette dernière qui assurait la stabilité de l’étalon-or grâce à sa politique monétaire.
        Meilleures salutations,
        L’Equipe de Lafinancepourtous.com

    2. Bonjour et merci pour votre article.
      De 1870 à 1914, quelles étaient les principales monnaies convertibles en or à un taux fixe ? La livre sterling et le dollar américain seulement ou d’autres monnaies aussi ?

      De plus, pouvez-vous préciser de quelle façon un déficit de la balance des paiements d’un pays fait baisser le stock d’or de la banque centrale concernée ou menace de le faire baisser ?

      Je vous remercie.
      Cordialement.

      1. Bonjour,
        Pendant le régime d’étalon-or, les billets émis par les Banques centrales des pays y participant étaient convertibles en or. Selon les périodes, plusieurs pays ont adhéré à ce régime monétaire : l’Allemagne, la France, le Royaume-Uni, l’Autriche-Hongrie, les Etats-Unis, etc. Dans un tel régime, un déficit de la balance commerciale se résorbe « automatiquement » : un déficit commercial provoque, en effet, une sortie d’or du pays concerné (puisque la valeur des importations est supérieure à celle des exportations), ce qui entraîne une diminution de la masse monétaire (car elle dépend directement du stock d’or), ce qui exerce une pression à la baisse sur les prix. Cela améliore, d’une part, la compétitivité des entreprises du pays, ce qui stimule les exportations et désincite, d’autre part, le recours aux importations désormais plus chères. Cette modération des importations, associée à l’augmentation des exportations, permet de retrouver l’équilibre de la balance commerciale.
        Meilleures salutations,
        L’Equipe de Lafinancepourtous.com

        1. Bonjour et merci encore pour ces renseignements très utiles.
          Toutefois il y a encore quelque chose que je ne comprends pas : à la fin du 19e siècle et début du 20e, quand la valeur des importations d’un pays était supérieure à celle des exportations, pourquoi est-ce que cela signifiait que de l’or sortait du pays, sachant qu’à cette époque l’or n’était pas la monnaie de paiement la plus courante dans le commerce international ?
          En effet, c’est la livre sterling qui était généralement utilisée comme mode de paiement courant (source : Michel Lelart, spécialiste reconnu de l’histoire de la finance internationale), comme aujourd’hui le dollar américain. L’or était utilisé comme réserve et assez rarement comme façon de régler les transactions, même si l’or était accepté par les exportateurs.
          En vous remerciant encore pour vos lumières !

          1. Bonjour,
            Il convient de distinguer le fonctionnement théorique de l’étalon-or et celui effectivement en application. Comme vous le signalez, la position privilégiée du Royaume-Uni dans l’économie mondiale a de fait conférer à la livre sterling le statut de monnaie internationale. Dans les faits, les balances commerciales des pays participant à l’étalon-or n’étaient donc pas forcément équilibrées et si elles l’étaient, c’était en raison de mouvements de capitaux ou au prix de coûteux ajustements internes.
            Meilleures salutations,
            L’Equipe de Lafinancepourtous.com

    3. Pourriez-vous en termes très simples expliquer le mécanisme par lequel la chine maintient sa monnaie basse alors qu’elle exporte beaucoup ?
      Comment la Chine obtient son stock énorme de réserve de change en dollar ?
      Est-ce que les exportations chinoise sont payées en dollar et pourquoi pas en Yuan ?
      Est-ce qu’à contrario les exportations américaines pourraient être tarifées en yuan pour alimenter la demande du yuan et la faire flamber ?
      Par la même occasion qu’est ce qui maintient la livre sterling aussi forte ? quel en est l’intérêt pour l’Angleterre ?
      Merci infiniment des efforts que vous faites pour nous édifier sur ces questions ?

      1. Bonjour,
        Il convient de distinguer le cas du yuan et celui de la livre sterling. Alors que l’Angleterre se caractérise par un système de change flexible, laissant la livre sterling fluctuer selon l’offre et la demande, les autorités chinoises interviennent directement sur le taux de change. La valeur du yuan, ainsi que ses fluctuations sont, en effet, davantage liées à l’intervention de la Banque centrale chinoise qu’aux échanges internationaux.
        Meilleures salutations,
        L’Equipe de Lafinancepourtous.com

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